Esther Sweeris, 1e Nederlandse vrouw bij de Legends Trails

190311 legend trails262 kilometer afzien in 65 uur tijd!
Voorne Atletiek- atlete Esther Sweeris, gek op bijzondere trails zoals de Marathon des Sables in Marokko, de Jungle Marathon in Brazilië, de Ultra Trail du Mont Blanc in Frankrijk en andere bijzondere loopjes, nam vanaf vrijdag 1 maart deel aan een loodzware trail in de Belgische Ardennen.

The Legends Trail is maar liefst 262 kilometer lang en dient binnen 65 uur afgelegd te worden. De route is niet uitgezet, deelnemers dienen zelf te navigeren over een vooraf door de organisatie bedacht parcours.
Aan de start verschenen 83 doorgewinterde ultra-lopers waarvan er uiteindelijk slechts 34 de finish haalden. De verhouding mannen en vrouwen was bijzonder te noemen. Slechts 3 vrouwen namen deel aan deze loodzware uitdaging.
Van de 34 lopers die de finish haalden werd Esther de 2e dame. Zij was de enige Nederlandse vrouw die meedeed aan deze loodzware uitdaging die uitliep op een ware veldslag.
Al vanaf de start op vrijdag 1 maart om 18.00 uur was Esther in haar element. Vooraf had zij opgezien tegen het navigeren en het ’s nachts alleen lopen in de donkere Ardense bossen. Buiten dat het vinden van het parcours op veel momenten lastig was, diende de afstand afgelegd te worden in maximaal 65 uur. Checkpoints op de route controleerden de doorkomsttijden. Iedere deelnemer was voorzien van een GPS-tracker met noodknop en kon door de organisatie gevolgd worden.
Deze organisatie bestaat sinds een aantal jaren uit een grote groep vrijwilligers die zich werkelijk tot het uiterste inspannen om het de lopers naar de zin te maken, voor zover dat mogelijk is tijdens zo’n zwaar evenement. Op de checkpoints verzorgen zij warme maaltijden, verzorgen zij blaren en spierpijn en helpen zij de deelnemers met het omkleden en het opladen van hun apparatuur.

19.03.10 Legend Trail Esther SweerisNiet alleen de organisatie volgt de deelnemers nauwgezet, ook thuis kunnen zij worden gevolgd via de website van de Legends Trails. Iedere tracker correspondeert met het startnummer van de deelnemer, het volgen is een fluitje van een cent, maar een zenuwslopende aangelegenheid.
Al snel had Esther in Frank een maatje gevonden. Zij snelden ’s nachts door het donkere bos, daarbij het geschuifel van wilde zwijnen en het geroep van uilen negerend. Pas de derde nacht kregen zij het echt ontzettend zwaar en liepen zij tegen de tijdslimieten. Esther navigeerde en omdat Frank extreem vermoeid was, had zij hem gevraagd achter haar aan te lopen, zij zou de navigatie voor haar rekening nemen. Nadat zij checkpoint 4 op circa 229 kilometer waren gepasseerd en een aantal kilometers hadden gelopen kwam Esther erachter dat Frank niet meer achter haar liep. Waar was hij? Ongerust liep ze terug, aldoor zijn naam roepend, zonder resultaat. Ze was er niet gerust op en liep verder, wetende dat de organisatie Frank spoedig in het vizier zou hebben, mocht er iets mis zijn. Haar weg vervolgend werd zij in de vroege ochtend gewaarschuwd door de organisatie. Een auto stopte naast haar en vrijwilligers maanden haar tot spoed. Zou ze niet doorlopen, dan zou ze het beslist niet halen.
Helaas konden de vrijwilligers haar niets vertellen over de toestand en positie van haar loopmaatje Frank. Na enkele kilometers flink doorgelopen te hebben, stopte haar GPS-apparatuur ermee. Navigeren was onmogelijk geworden. Hoe moest zij binnen de gestelde tijd de finish halen in deze monstertocht? Gelukkig was hulp dichtbij. Een vrijwilliger ging haar voor in een pittig tempo zodat zij kon aansluiten bij een groepje dat voor haar liep. Met deze groep haalde zij uiteindelijk 12 minuten voor de sluiting van de wedstrijd onder luid applaus de finish.
Daar hoorde zij dat haar loopmaatje Frank al slaapwandelend in een zogenaamde jachtstoel was geklommen en daar in slaap was gevallen. Hier werd hij door de organisatie snel gevonden. Onderkoeld werd hij afgevoerd en op temperatuur gebracht. De enorme inspanning en het slaaptekort hadden hem genekt.

Alhoewel de meesten onder ons deze prestatie als gekkenwerk beschouwen, denkt Esther alweer na over de volgende uitdaging, de jubileumversie van de Legends Trails in 2020, een 500 kilometer…